Otro capítulo en nuestra columna de Edificios Singulares. Todos los podemos vemos: se ven interesantes pero no está claro qué sucede en el interior. Hemos visto que muchos poseen una abundante historia.

Cuatro veces a la semana, un hombre de negocios llega al gran edificio gris en la tranquila esquina de las calles 18 y Hampshire. El hombre carga un camión con productos importados que vienen de tan lejos como Japón y Alemana, y conduce a la ciudad para volver a abastecer el JC Market, una gran tienda que comparte la cuadra 800 de la calle Jackson con un mercado de mariscos y una florería.

De alguna forma, ese recorrido en auto que hace el propietario Raymond C. Leong brinda un vistazo a la actual economía del consumidor en San Francisco —se promueve en gran manera a nivel local, pero está muy atado al comercio mundial. De hecho, si se rastrea la propiedad del almacén en el tiempo se pondrá en claro que la historia de Plot 4014/002A, o más tarde el 2530 de la calle 18 ofrece una lectura estupendamente precisa del pasado de la Misión y San Francisco.

Imagínese que estamos en 1840 y que John Center, un inmigrante escocés que terminó por tener la propiedad del terreno en donde se encuentra el almacén, está por llegar a San Francisco. La ciudad era un asentamiento de menos de 500 residentes. Center sólo tenía 23 años.

Una camioneta roja en la calle Misión se entrelazaba en las dunas de arena y los pantanos hasta llegar a los muelles. El Arroyo Misión corría en dirección a Mission Bay, pasaba por entre las calles Alabama y Harrison hacia la calle 18 y hasta unos grandes terrenos de llanos verdes.

Hoy día, la calle Misión está llena de taquerías, mercados de productos alimenticios y tiendas de a dólar; y, el Arroyo Misión se detiene mucho antes de las calles 18 y Harrison.

Durante los primeros años en que Center estuvo aquí, San Francisco era un lugar rezagado hasta el momento en que llego el jovenzuelo —un momento perfecto. Ocho años después de su llegada, la Fiebre de Oro explotó y los Estados Unidos anexó California. La población de San Francisco aumentó a casi 60,000 personas en 1860. Las oportunidades abundaban para los agricultores y comerciantes que vendían productos que los recién llegados necesitaban.

De acuerdo con un informe de urbanismo titulado “Una Ciudad Adentro de una Ciudad”, después de la anexión y la repartición de títulos, la ciudad “comenzó el proceso de otorgamiento de parcelas. De 1867 a 1871, la ciudad otorgó aproximadamente 1,700 propiedades individuales en el Distrito de la Misión a ciudadanos privados así como a compañías de bienes raíces”.

“¿John Center? Él era el dueño de la Misión, con todo y el terreno en donde están hoy día los almacenes grises. El obituario de 1908 en el periódico San Francisco Chronicle informa que Center hizo una fortuna de la venta de “verdura, moras, y demás abastecimientos”.

“En un solo año”, continúa el artículo, “dijo haber obtenido $30,000 de una sola parcela de cebolla”.

Center era miembro de la prominente Sociedad Pionera de California, un grupo de hombres que llegó a California en 1850 o antes; algunos integrantes del grupo son recordados en nombres de calles como Bryant y Van Ness.

Carey y otros historiadores especulan que la calle Center, la cual se convirtió en la calle 16 en 1892, se nombró así después de John Center, aunque eso no se ha confirmado en los registros históricos, y las ordenanzas municipales de ese entonces puede que se hayan perdido para siempre.

La ingenuidad de Center salvó vidas de la Misión en el incendio de 1906.

“Muchos residentes de la Misión”, dice en su obituario, “le deben el salvamento de sus casas …a la previsión que Center demostró al haber construido su propio sistema agua”.

Según el artículo, su sistema suministró cuatro camiones antiincendios con suficiente agua como para detener las llamas.

Cuando Center murió a la edad de 91, los campos agrícolas se habían llenado de negocios industriales desde hacía tiempo. Dichos negocios florecieron en 1860 después de la construcción de un tranvía que conectaba San José con San Francisco y que pasaba por lo que hoy día se conoce como Avenida San José y la calle Harrison.

En 1870, el Arroyo Misión se rellenó manualmente para crear un terreno necesitado para continuar con el desarrollo inmobiliario en la Misión. San Francisco se convirtió en el centro de manufactura más importante al oeste de Chicago, y de la época de 1880 a 1950, un tercio de todos los residentes de San Francisco hicieron su vida de la producción industrial, gran parte de eso tomó lugar en la Misión.

Center participó altamente en dicho crecimiento, razón seguramente por la que él mismo se enlistó en el censo de 1880 como “capitalista”. Tenía en propiedad la “Compañía John Center y Algodoneras de California, y era el director de dos bancos —Mission y Mission Savings”, según el informe municipal de urbanismo.

Cuando el sobrino de Center, George Center, un supervisor de la ciudad, vendió el terreno en 1924, no fue sorprendente que el comprador, la Compañía Sartorious, haya participado en la manufactura.

A comienzos de 1900, la Compañía Sartorious fabricaba hierro y bronce ornamental para cosas como elevadores, puertas y cajas de seguridad. Un libro de 1905 sobre el comercio en San Francisco describe a la compañía como “un excelente trabajo con integridad y confiabilidad”.

Después del incendio de 1906, la compañía se mudó a las calles 15 y Utah, en donde Albert F. Kindt se convirtió en director. Kindt tenía “el semblante de un buen hombre de negocios”, según un artículo de 1908 en el Daily News Article.

La Compañía Sartorious mudó el negocio a la Misión, en donde construyó los almacenes que se pueden ver hoy en día. Incluso cuando las estructuras de madera eran más susceptibles a la destrucción —e inusuales después de 1906— fueron rápidas y fáciles de construir.

En esa época, La Misión estaba llena de compañías de pequeñas y medianas fábricas, incluyendo —según un informe municipal de urbanismo— operaciones como el uso de vinagre y trabajos de pianos; fábricas de jabón, velas, escobas y madera; una cervecería; una máquina cepilladora; y una lechería. En las partes menos pobladas en el sureste de la Misión se establecieron adicionales operaciones comerciales e industriales. Las fábricas de zapatos, cerámica y un servicio de flete estaban cerca de la estación de tranvía en las calles Valencia y 25; las yardas de madera llegaron a llenar los espacios irregulares y vacíos a lo largo del tranvía.

La propiedad en Hampshire era de Sartorious hasta 1974, cuando Raymond Leong de JC Market y sus dos hermanos lo compraron. Desde entonces, han sido los propietarios y la han usado como tienda para vender sus productos de mercado.

En 2008, el Departamento de Urbanismo de San Francisco condujo una encuesta de edificios en el área. Moses Corrette del equipo de encuestas le dijo a Mission Loc@l que los urbanistas determinaron que el almacén “no era de importancia arquitectónica”.

Es posible, pero sí que cumple un papel en la historia de la Misión.